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Salud

Predecir el plegamiento de proteínas. Bajamos a nivel molecular, como

1. 👣 Pasitos de gigante

Con permiso del nuevo supertelescopio espacial James Webb, ya entramos en el periodo estival de escasez de noticias. Salvo por un nuevo pasito de gigante de AlphaFold, que se abrió camino hasta la portada de los periódicos. El trabajo conjunto de Deepmind, el laboratorio de inteligencia artificial de Google, y los mejores especialistas en bioquímica ha permitido resolver uno de los problemas más sofisticados y decisivos de la biología: el del plegamiento de las proteínas. Determinar su forma es fundamental para entrar en una nueva pantalla de la biomedicina.

Pero digo «pasito» porque este logro, siendo titánico, es a la vez uno de esos casos en los que vemos en tiempo real, de publicación en nota de prensa, de año en año, desplegar todo su potencial ante nuestros ojos. Y eso, tenemos que reconocerlo, es un reto para los periodistas científicos. Aquí tienes un repaso cronológico reciente, para entender a qué me refiero:

2018: AlphaFold, presentado en diciembre, gana una competición mundial para predecir la estructura tridimensional de proteínas: “El programa de DeepMind acierta más veces y con más precisión que los demás, pero no resuelve todas las estructuras”.

2020: Alphafold predice correctamente la estructura de dos tercios de todas las proteínas con una resolución equivalente a la de los métodos convencionales, que requieren máquinas de unos ocho millones de euros y en ocasiones años o décadas de trabajo: “Esta contribución es fundamental porque nos ayuda a resolver un problema que determina no solo la biología humana, sino la del resto de seres vivos del planeta”.

2021: DeepMind y el Laboratorio Europeo de Biología Molecular (EMBL) publican más de 350.000 estructuras, incluyendo las de unas 20.000 proteínas humanas y las de otros 20 organismos, como el ratón de laboratorio y la bacteria de la tuberculosis: “Ha ocurrido mucho antes de lo que muchos expertos habrían predicho. Va a ser emocionante ver las muchas maneras en las que va a cambiar radicalmente la investigación biológica”.

2021: La revista Science premia al trabajo de AlphaFold y el EMBL como Descubrimiento del Año: «Primero, porque resuelve un problema científico que ha estado en la lista de tareas pendientes durante 50 años. En segundo lugar, es una técnica revolucionaria que acelerará enormemente el descubrimiento científico».

2022 (hoy): La inteligencia artificial de Google predice la estructura de todas las proteínas conocidas y abre un nuevo universo para la ciencia. Un algoritmo resuelve uno de los mayores problemas de la biología actual al calcular la forma de 200 millones de moléculas, algunas de ellas esenciales para entender enfermedades devastadoras como el alzhéimer o el párkinson: “La próxima frontera será que AlphaFold pueda contribuir al diseño de fármacos bloqueadores de proteínas o activadores de ellas, un problema que ya están abordando”.

Estructuras de proteínas predichas por el sistema de inteligencia artificial AlphaFold. / DEEPMIND

En pocos casos como este se ve llegar el tren del logro científico con tan buena perspectiva: desde que empieza a despuntar, hasta que la colaboración de biólogos moleculares e ingenieros de computación logra resolver patrones y, finalmente, poner encima de la mesa la estructura de todas las proteínas conocidas.

La ventaja es que Deepmind permite avanzar a una velocidad pasmosa a esa locomotora, alimentada con el carbón de los biólogos, lo que ayuda a observar todos estos pasitos de gigante en un pequeño pedazo de hemeroteca. Ahora esperamos que las victorias biomédicas, con fármacos, prevención y curas, en el terreno de juego de la salud humana, lleguen tan pronto como sea posible.

2. 🦖 Pasaron más cosas

Los restos del gorgosauro, en Sotheby’s. / ANGELA WEISS (AFP)
Esta semana hemos estado pendientes de otras noticias y aportaciones desde el mundo científico:

Los restos de un gorgosauro, un raro ejemplar de dinosaurio, alcanzan seis millones de dólares en una subasta en

Nueva York. La casa Sotheby’s remata por 7,6 millones un lote de historia natural con fósiles de otros dinosaurios.
Maryna Viazovska, matemática: “Yo no intentaría imaginar un mundo en ocho dimensiones, es un experimento peligroso”. La investigadora ucraniana ha ganado la medalla Fields, cumbre de las matemáticas, tras demostrar cuál es la mejor forma de apilar esferas más allá del espacio tridimensiona.

Rusia anuncia que dejará la Estación Espacial Internacional dentro de dos años. El nuevo director de Roscosmos ha confirmado la decisión en una comparecencia con Vladímir Putin, aunque EE UU responde que no hay notificación oficial.

Los europeos prehistóricos consumían leche animal milenios antes de poder digerirla. El cambio genético que favoreció la tolerancia a la lactosa pudo surgir durante hambrunas y epidemias que castigaron a los intolerantes al azúcar lácteo.

Mike Malaska (NASA): “Descubrir vida extraterrestre no supondrá un cambio tan radical como pensamos”. Varios hallazgos apuntan a que los lugares más aptos para hallar seres vivos son las lunas heladas y las nubes de Júpiter o Saturno, explica este bioquímico de la agencia espacial estadounidense.
Las mejores ilustraciones científicas de la historia. Un monumental libro recopila las estampas científicas más brillantes, desde el siglo XV hasta la actualidad.

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